นักวิทย์คาด บรรพบุรุษ “คนแคระ” ตัวหดเล็กลงในช่วงระยะเวลาไม่นานหลังเหยียบเกาะฟลอเรสในอินโดฯ

แฟ้มภาพถ่ายเมื่อ 27 ตุลาคม 2004 เป็นภาพถ่ายเปรียบเทียบขนาดกระโหลกคนแคระหรือฮอบบิต (กลาง) ซึ่งถูกพบเมื่อปี 2003 บนเกาะฟลอเรสประเทศอินโดนีเซีย (AFP PHOTO / JIM WATSON)

นักวิทยาศาสตร์พบซากกระดูกสิ่งมีชีวิตที่คาดว่าเป็นบรรพบุรุษของคนแคระ (Hobbit; มนุษย์ดึกดำบรรพ์ขนาดเล็กมีชื่อทางวิทยาศาสตร์ว่า Homo floresiensis) บนเกาะฟลอเรส ประเทศอินโดนีเซีย อายุกว่า 7 แสนปี

กระดูกที่พบประกอบด้วยกระดูกกรามของผู้ใหญ่หนึ่งชิ้น และฟันจากมนุษย์อย่างน้อย 3 คน รวมถึงฟันน้ำนม 2 ชิ้นที่เป็นของทารกคนละคน

ยูสึเกะ ไคฟุ (Yousuke Kaifu) นักบรรพชีวินวิทยาและมานุษยวิทยาจากมหาวิทยาพิพิธภัณฑสถานแห่งชาติสาขาธรรมชาติและวิทยาศาสตร์ของญี่ปุ่นกล่าวว่า “ฟอสซิลทั้งหมดที่พบมีลักษณะของมนุษย์วานร (hominin) อย่างไม่ต้องสงสัย และมันก็คล้ายกับ Homo floresiensis เป็นอย่างมาก” (Live Science)

“สิ่งที่คาดไม่ถึงจริงๆ ก็คือขนาดของกระดูกที่พบแสดงว่า Homo floresiensis มีขนาดเล็กมาแล้วอย่างน้อยตั้งแต่เมื่อ 700,000 ปี ก่อน” ไคฟุกล่าว

ทั้งนี้ Homo floresiensis ถูกพบเป็นครั้งแรกเมื่อปี 2003 คาดกันว่ามนุษย์วานรกลุ่มนี้อาศัยอยู่บนโลกเมื่อราว 60,000-100,000 ปีก่อน และน่าจะวิวัฒนาการมาจาก Homo erectus ซึ่งถือเป็นบรรพบุรุษของมนุษย์สมัยใหม่เช่นกัน

“เราคาดว่าจะพบกระดูกที่ใหญ่กว่าที่เราเจอ อย่างน้อยก็ควรจะใกล้เคียงกับขนาดของต้นตระกูลของมันอย่าง Homo erectus แต่ปรากฏว่ามันกลับมีขนาดเล็ก หรืออาจจะเล็กว่า Homo floresiensis ซะอีก” ดร.เกิร์ต ฟาน เดน เบิร์ก (Gert van den Bergh) หัวหน้าคณะวิจัยจากมหาวิทยาลัยโวลลองกอง (Wollongong) ประเทศออสเตรเลียกล่าว

“การวิวัฒนาการเกิดขึ้นเร็วมาก แต่เราก็ไม่ตัวอย่างของมนุษย์หรือลิงใหญ่ (ที่หดเล็กลง) จากเกาะอื่นๆมาเปรียบเทียบ”

การหดเล็กของของมนุษย์ดึกดำบรรพ์บนเกาะฟลอเรส มาจากทฤษฎีว่าด้วยการปรับตัวเพื่อให้สอดคล้องกับสภาพแวดล้อมที่มีทรัพยากรจำกัด แต่ Homo erectus เป็นมนุษย์ยุคแรกซึ่งไม่สามารถสร้างเรือได้และเกาะฟลอเรสก็ไกลจากเกาะชวาเกินกว่าที่พวกเขาจะว่ายน้ำไปถึงได้ ทำให้นักวิจัยเชื่อว่า มนุษย์บรรพกาลกลุ่มนี้อาจถูกคลื่นยักษ์พัดพาเข้าไปติดเกาะ

ขณะที่ศาสตราจารย์ คริส สตริงเกอร์ (Cris Stringer) มองว่าสิ่งที่พบจะถือเป็นหลักฐานของทฤษฎีที่อ้างว่าการวิวัฒนาการคล้ายเป็นคนแคระเกิดขึ้นอย่างรวดเร็วนั้นยังอ่อนเกินไป

“เรายังไม่รู้ว่าสิ่งมีชีวิตที่รู้จักสร้างเครื่องมือเมื่อล้านปีก่อนตัวใหญ่แค่ไหนอย่างแน่ชัด เพราะเรายังไม่เจอฟอสซิลของพวกเขาเลย ลำดับต่อไปก็คือเรายังไม่อาจแน่ใจได้ว่า (หากมีการพบ) หลักฐานจากล้านปีก่อน แล้วจะถือได้ว่าพวกเขาเป็นมนุษย์กลุ่มแรกบนเกาะฟลอเรส” สตริงเกอร์กล่าว (BBC)

(หมายความว่า ต่อให้พบซากกระดูกอายุล้านปี แต่ก็อาจจะพบกระดูกที่เก่าแก่กว่านั้นได้ ซึ่งยากต่อการสรุปว่า ระยะเวลาของการวิวัฒนการกินเวลานานเท่าไรแน่)

ข้อมูลจาก:

1. “Miniature ‘Hobbit’ Humans Had Even Smaller Ancestors”. Live Science.
<http://www.livescience.com/55014-miniature-hobbit-ancestors-discovered.html#sthash.M8t08JUw.dpuf>

2. “Hobbit find shows tiny humans shrank ‘rapidly’”. BBC.
<http://www.bbc.com/news/science-environment-36463668>

 

บทความก่อนหน้านี้
บทความถัดไป